Имидж – это эмоционально окрашенный, обобщенный, обладающий характером стереотипа образ какой-либо личности (группы), объекта или явления, сформированный в массовом и индивидуальном сознании. Имидж призван повышать успешность определенной деятельности объекта (человека или организации), должен вызывать соответствующие реакции по отношению к нему.

Слово имидж (от фр. или англ. image) в буквальном переводе на русский язык означает образ, облик. В толковом словаре русского языка слово «образ» определяется как облик, вид, подобие, наглядное представление о ком- или чем-нибудь, тип, характер. Следовательно, имидж − это возникающий в массовом сознании образ, который:

 имеет определенные характеристики, лежащие за пределами реальной сущности отображаемого явления, которая

раскрывается в практике непосредственного взаимодействия человека с этим явлением;

 дифференцирует другие сходные образы, концентрируя внимание на том, что отличает один образ от другого и подчеркивая тем самым его специфичность и уникальность;

 основывается на идеале, то есть на наделении конкретного образа либо гипертрофированными чертами, либо чертами, вообще этому явлению не присущими, в частности, так называемыми «дополнительными» ценностями»;

 имидж формируется всегда целенаправленно;

 имидж подвижен, он все время корректируется, адаптируется к требованиям сегодняшней ситуации и существует в данный конкретный момент; 

 имидж всегда конкретен: он отражает образ конкретного субъекта.

Однако, по мнению многих исследователей, понятие «имидж» не является точным синонимом слова «образ». Правильнее определить имидж как разновидность образа. Имидж, как целостное образование, обладает своей определенной структурой и спецификой.

Имиджевые характеристики условно делятся на:

1 психофизиологические (такие как активность, агрессивность, сила или мощь, а также противоположные им),

2 личностно-коммуникативные (на практике связанные с каналом передачи информации, такие как фото - или телегеничность, тембр голоса и т. п.),

3 социальные (моделирующие чисто человеческие качества, воспринимающиеся людьми как позитивные — доброта, отзывчивость т.д.),

4 мифо-символические (подводящие объект к имеющимся у аудитории стереотипным представлениям),

5 профессиональные (отражающие требования и ожидания массовой аудитории по отношению к внешним и частично внутренним представлениям о профессии или специализации объекта).